Niñas diseñan el primer satélite espacial privado de Africa

Forman parte de un equipo de chicas de secundaria de Ciudad del Cabo, Sudáfrica, que han diseñado y construido cargas útiles para un satélite que orbitará sobre los polos de la Tierra que escanean la superficie de Africa.

Una vez en el espacio, el satélite recopilará información sobre la agricultura y la seguridad alimentaria en el continente.

Usando los datos transmitidos, «podemos tratar de determinar y predecir los problemas a los que se enfrentará Africa en el futuro», explica Bull, un estudiante de Pelican Park High School.

«Donde nuestros alimentos están creciendo, donde podemos plantar más árboles y vegetación y también cómo podemos monitorear áreas remotas», dice. «Tenemos muchos incendios e inundaciones forestales, pero no siempre salimos a tiempo».

La información recibida dos veces al día se destinará a la prevención de desastres.

Es parte de un proyecto de la Organización de Desarrollo Económico Meta (MEDO) de Sudáfrica que trabaja con la Universidad Estatal de Morehead en los Estados Unidos.

Ambicioso primero

Las niñas (14 en total) están siendo entrenadas por ingenieros satélite de la Universidad Tecnológica de la Península del Cabo, en un intento de alentar a más mujeres africanas a STEM (ciencia, tecnología, ingeniería, matemáticas).

Si el lanzamiento tiene éxito, hará de MEDO la primera empresa privada en Africa en construir un satélite y enviarlo a órbita.

«Esperamos recibir una buena señal, que nos permitirá recibir datos fiables», declara un entusiasta Mngqengqiswa, de la Escuela Secundaria Philippi. «En Sudáfrica hemos experimentado algunas de las peores inundaciones y sequías y realmente ha afectado muy gravemente a los agricultores».

La sequía y los efectos ambientales del cambio climático han seguido afectando al país en los últimos años. Una sequía inducida por El Niño condujo a un déficit de 9,3 millones de toneladas en la producción de maíz de abril de 2016 en el sur de Africa, según un informe de la ONU.

«Ha hecho que nuestra economía baje … Esta es una forma de ver cómo podemos impulsar nuestra economía», dice el joven Mngqengqiswa.

Chicas inspiradoras

Las pruebas iniciales involucraron a las niñas programando y lanzando pequeños satélites CricketSat usando globos meteorológicos a gran altitud, antes de ayudar finalmente a configurar las cargas útiles del satélite.

Los satélites de pequeño formato son formas de bajo costo de recopilar datos en el planeta rápidamente. Las pruebas hasta ahora han consistido en la recopilación de datos de imágenes térmicas que luego se interpretan para la detección temprana de inundaciones o sequías.

«Es un nuevo campo para nosotros en áfrica pero creo que con él seríamos capaces de hacer cambios positivos en nuestra economía», dice Mngqengqiswa.

En última instancia, se espera que el proyecto incluya a niñas de Namibia, Malawi, Kenya y Rwanda.

Mngqengqiswa proviene de un hogar monoparente. Su madre es empleada doméstica. Al convertirse en ingeniera espacial o astronauta, la adolescente espera hacer que su madre se sienta orgullosa.

«Descubriendo el espacio y viendo la atmósfera de la Tierra, no es algo que muchos africanos negros hayan sido capaces de hacer, o no tengan la oportunidad de mirar», dice Mngqengqiswa.

La colegiala tiene razón; en medio siglo de viaje espacial, ningún africano negro ha viajado al espacio exterior. «Quiero ver estas cosas por mí mismo», dice Mngqengqiswa, «Quiero ser capaz de experimentar estas cosas».

Su compañero de equipo, Bull está de acuerdo: «Quiero mostrarles a las compañeras que no necesitamos sentarnos o limitarnos. Cualquier carrera es posible – incluso aeroespacial «.

Fuente CNN